Karnemelk is een mager zuivelproduct met maximaal 1% melkvet, dat doorgaans van koemelk wordt gemaakt. Het is wit van kleur, heeft een friszurige smaak en heeft een dik-vloeibare en vlokkerige structuur. Dit is te zien aan de strepen die het trekt aan de zijkanten van een glas. Karnemelk is een zwak zuur, maar wordt, naarmate het langer wordt bewaard, steeds zuurder en zakken de vlokken steeds verder naar beneden.

Karnemelk is eigenlijk een overblijfsel dat voorkomt bij de boterbereiding. Bij het karnen wordt de verzuurde room in beweging gebracht, waardoor de vetmembranen in de room breken. Deze klonteren samen en scheiden zich af van het vocht. Het vocht dat overblijft is de karnemelk. Door de populariteit van de karnemelk wordt deze tegenwoordig geproduceerd door het fermenteren of aanzuren van ondermelk met melkzuurbacteriƫn. De melksuikers worden hierbij omgezet in melkzuur waardoor het product zijn zure smaak krijgt.

In de bakkerij wordt karnemelk voornamelijk gebruikt om een specifieke smaak te geven aan brood en in speculaasdeeg of ander deeg waar veel chemische rijsmiddelen aan toegevoegd zijn. Door het gebruik van veel chemische rijsmiddelen, kunnen ongewenste smaakafwijkingen ontstaan. Het zuur in de karnemelk kan dit neutraliseren.