Natriumalginaat is het natriumzout van alginezuur, dat wordt gewonnen uit de celwand van bruine algen. Populaire soorten hiervoor zijn de Macrocycs pyrifera uit Californië en de Ascophyllum Nodosum uit de Noord-Atlantische oceaan. De natuurlijke functie is de flexibiliteit van de algen te vergroten in het water. Algen in kalmer water bevatten hierdoor over het algemeen lager alginaatgehalte in vergelijking met algen in ruwer water.

Natriumalginaat (E401) wordt gebruikt als stabilisator, geleermiddel en verdikkingsmiddel. Het wordt in poedervorm verkocht. In tegenstelling tot andere zeewierextracten, zoals agaragar en carrageen, kan natriumalginaat volledig worden opgelost in een koude vloeistof. Wanneer het wordt opgelost in koud water vindt er een verdikking plaats, waardoor een visceuze oplossing ontstaat. Wanneer het in contact komt met een calciumoplossing, ontstaat er een gel. Zure oplossing met een pH-waarde onder 3 zorgen ervoor dat het neerslaat.

Het gebruik van natriumalginaat komt voor in ijs, pasta’s, crèmes en gels. Door natriumalginaat op de lossen in een vloeibaar product en deze vervolgens druppelsgewijs in een calciumoplossing te druppelen, kunnen bollen gevormd worden met een geleiachtige buitenlaag en een vloeibare kern.